一个人承受的慢性压力越多,一个人的端粒越短

伊丽莎白布莱克本已经从自称的“实验室老鼠”发展成为健康和公共政策领域的探索者。她发现了端粒的分子结构,并共同发现了端粒酶,这是细胞分裂和DNA复制难题中的重要组成部分。她的研究为癌症治疗提供了希望,为衰老之谜提供了线索,甚至为生活环境和寿命之间的生物学联系提供了线索。无论她的好奇心将她引向何方,布莱克本都坚持认为每个结论都有数据支持。“你必须把科学弄好。”

伊丽莎白布莱克本于 1948 年出生在塔斯马尼亚,是两位医生的孩子,也是七个孩子中的老二。从小到大,她都对动物着迷,从海滩上的水母到她放在玻璃罐里的蝌蚪。她还被科学探索的浪漫所吸引,阅读和重读居里夫人的传记。她用氨基酸的图画装饰她的卧室。

1970 年代初在墨尔本大学获得生物化学学士和硕士学位后,布莱克本在 24 岁时离开澳大利亚,在英国剑桥的分子生物学实验室(LMB) 攻读博士学位。LMB 是当时分子生物学的中心。她将实验室描述为“完全沉浸式”,其主任 Fred Sanger 是她在 DNA 测序方面工作的优秀导师。

LMB 也是她与实验室成员 John Sedat 坠入爱河的地方。他们于 1975 年结婚,自从他前往耶鲁大学后,她就在那里寻找博士后研究机会。“因此,正是这份爱让我做出了最幸运和最有影响力的选择”:约翰·高尔的实验室和池塘浮渣的研究。

盖尔鼓励布莱克本将她的端粒研究重点放在四膜虫上,这是一种具有大量线性染色体(以及端粒)的单细胞生物。在对他们的 DNA 进行测序时,布莱克本发现端粒由六个短的重复 DNA 片段组成。嗜热四膜虫,俗称池塘浮渣。Elizabeth Blackburn 在她对端粒 Robinson R 的研究中使用了这些单细胞生物。

端粒保护着染色体的末端——布莱克本将它们比作鞋带末端的帽子——当细胞分裂时,确保所有重要的 DNA 指令都被复制。当端粒本身开始磨损和缩短时,细胞最终会死亡。然而,在健康细胞中,端粒会自我重建。

他们是对的:1984 年,布莱克本和她的学生 Carol Greider 一起发现了端粒酶,这种酶可以在复制阶段之前延长每条DNA链,以补偿细胞分裂期间的缩短。

1990 年,布莱克本将她的实验室搬到了加州大学旧金山分校,在那里她和她的团队试图了解端粒酶的蛋白质和遗传成分是如何协同工作的。细胞如何在可能导致癌症的端粒酶过度活跃和导致染色体缩短和细胞死亡的低活跃之间保持适当的平衡?

端粒长度与细胞健康之间的联系使布莱克本提出了关于健康和公共政策的更广泛的问题。在 2000 年代初期,她与心理学家 Elissa Epel 一起研究了照顾患有慢性病儿童的母亲的端粒长度。连同对患有慢性痴呆症的配偶和遭受早期创伤的人的类似研究,结果很明确:一个人承受的慢性压力越多,一个人的端粒越短。压力会使人的细胞过早老化。

作为一个母亲,这真的引起了我的共鸣。我只是有点同情这些女人。如果您愿意,这是一个非常不科学的原因,但这不是一个有趣的问题吗?

布莱克本继续提出与个人和公共卫生有关的问题。运动和冥想会延长一个人的端粒,从而减缓细胞衰老的过程吗?在战区长大,遭受家庭暴力或贫困如何影响一个人的端粒?母亲的社会劣势是否会通过端粒长度的初始设置传递给她的孩子?

尽管她的问题超出了实验室的范围,布莱克本总是回到实验室寻求答案。她在方法上保持严谨,在断言上保持谨慎。

衰老有很多不同的东西,能够自我更新的细胞是图片的一部分,但不是全部。

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